L’Enciclopedia del Primo emendamento

Il creatore del dizionario americano Noah Webster non ha sostenuto l’adozione della Carta dei diritti perché pensava che gli emendamenti proposti, incluso il primo emendamento, avrebbero dato ai cittadini il potere di agire senza legge. (Immagine via Library of Congress, di pubblico dominio)

Forse meno conosciuto di suo cugino, Sen. Daniel Webster, Noah Webster (1758-1843) ha comunque profondamente influenzato lo sviluppo della lingua e della cultura nazionale americana.

Webster ha scritto American Dictionary, other educational materials

Nato a West Hartford, Connecticut, Webster ha conseguito una laurea e un master presso la Yale University, ha insegnato a scuola e poi ha studiato legge alla Litchfield Law School nel Connecticut. Anche se esercitò la professione di avvocato per qualche tempo, divenne noto per i suoi scritti, che iniziarono con un ortografo, una grammatica e un lettore per studenti scolastici e culminarono nel 1828 con la pubblicazione del suo Dizionario americano della lingua inglese di 70.000 parole. Oltre a scrivere molti altri libri, Webster ha curato un certo numero di giornali influenti; ha lavorato per una varietà di riforme sociali, tra cui l’abolizione della schiavitù; e ha pubblicato un’edizione riveduta della Bibbia nel 1833.

Webster fu influente nello sviluppo della prima legge americana sul copyright

Nel 1785 Webster scrisse una serie di quattro saggi chiamati Sketches of American Policy, che sottolineavano le debolezze degli articoli esistenti della Confederazione e chiedevano un nuovo governo, attaccando l’idea che gli stati potessero mantenere la loro sovranità e continuare ad agire come nazione. Insegnando a Filadelfia al tempo della Convenzione costituzionale del 1787, Webster, sebbene non fosse uno dei 55 delegati, era conosciuto da molti dei delegati, e cenava spesso con loro.

Webster aveva già girato gli stati in tutta la nazione per garantire la protezione del copyright per i suoi libri. Egli è spesso chiamato il “padre del copyright americano” per questi sforzi e per il ruolo che si crede di aver avuto sui delegati della convenzione di acquisire il potere su tali diritti d’autore al Congresso. Ha contribuito a convincere il Congresso ad adottare la prima legge sul copyright e in seguito ha fatto pressioni con successo per ulteriori leggi sull’argomento.

Webster non pensava che la Carta dei diritti fosse necessaria

Anche se scrisse saggi che favorivano la ratifica della nuova Costituzione, Webster non pensava che fosse necessaria una carta dei diritti. Sembra particolarmente strano che un giornalista si opponga a un emendamento nazionale che protegge la libertà di stampa, ma Webster ha fatto. Nella sua ” Risposta alla minoranza della Pennsylvania: ‘America’”, che ha pubblicato nel New York Daily Advertiser il 31 dicembre 1787, ha cercato di spiegare la sua posizione:

“Ma se tenterete di definire la libertà di Stampa, e di accertare quali casi rientreranno in tale privilegio, nel corso dei secoli, da dove comincerete? O meglio, dove finirai? Ecco, signori, sarete perplessi. Alcune pubblicazioni possono certamente essere una violazione del diritto civile. . . . Ammetti questo principio; e a meno che tu non possa definire con precisione i casi, che sono e non sono una violazione della legge, non hai il diritto di dire, la libertà di stampa non deve essere limitata; poiché tale licenza garantirebbe qualsiasi violazione della legge. Anziché rischiare un tale abuso di privilegi, non è meglio lasciare del tutto il diritto ai vostri governanti e ai vostri posteri?”(Bailyn I, 556).

Webster era un federalista, sostenuto Alien and Sedition Acts

Webster ha continuato a diventare un ardente membro del Partito Federalista. Come tale, sostenne gli Alien and Sedition Acts del 1798, l’ultimo dei quali rese un crimine federale stampare critiche calunniose ai funzionari governativi. Profondamente turbato dai sostenitori della Rivoluzione francese negli Stati Uniti, Webster ha sostenuto che “egli falsità e calunnie propagate per mezzo di documenti pubblici sono stati il mezzo diretto e principale di tutti i dissensi civili che distraggono questo paese e lo hanno minacciato di guerra civile.”Webster sembra aver contribuito a convincere il Segretario di Stato Timothy Pickering a lanciare azioni penali contro i principali critici del governo (Unger 1998: 232-233).

Fedele federalista fino alla fine, Webster in seguito sostenne la Convenzione di Hartford, un raduno di federalisti del New England che si opponevano alla guerra del 1812 e consideravano la secessione. Egli rimane meglio conosciuto, però, per promuovere un marchio distintivo americano della lingua inglese e per unire gli alunni intorno letture comuni sulla storia americana.

John Vile è un professore di scienze politiche e decano dell’Honors College presso la Middle Tennessee State University. È co-editore dell’Enciclopedia del Primo Emendamento. Questo articolo è stato originariamente pubblicato nel 2009.

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