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Bien que cela puisse sembler assez lourd, ce n’est pas beaucoup pour un poisson qui peut atteindre des longueurs plus longues qu’un autobus scolaire. En raison de cette forme générale et de sa coloration brillante et argentée et de ses longues nageoires rouges, certaines personnes dans le monde connaissent le poisson-rame comme le poisson-ruban. Les premiers éléments de la nageoire dorsale sont longs et vaporeux, ressemblant à une couronne, et donnent lieu à un autre nom commun pour cette espèce, le Roi des harengs. Les poissons-rameurs ont de très grands yeux qu’ils utilisent pour voir dans les conditions de très faible luminosité des parties profondes de l’océan ouvert, leur habitat préféré. Ils viennent rarement à la surface de l’océan, peut-être seulement lorsqu’ils meurent ou désorientés, et se lavent occasionnellement sur les plages autour de leur domaine vital (toutes les mers tropicales à tempérées chaudes). La plupart des individus découverts près de la surface ou près des plages ne survivent pas. Contrairement à la plupart des poissons, le corps du poisson à rames n’a pas d’écailles.

Les poissons à rames sont probablement à l’origine des mythes des serpents de mer qui font partie de la plupart des cultures maritimes du monde. Certains observateurs rapportent que les poissons à rames découverts à la surface de la mer nagent souvent avec leur tête et leur « couronne » ornée hors de l’eau comme s’ils cherchaient quelque chose. Ce comportement curieux, le long corps ressemblant à un serpent et la relative rareté avec laquelle ils sont observés à la surface de la mer (notamment après de grandes tempêtes) alimentent la croyance que les serpents de mer mythiques attaquent les marins ou même des navires entiers en pleine mer. Cependant, les poissons à rames sont assez inoffensifs. Ils ont de très petites bouches et pas de dents, et ils se nourrissent en filtrant les petites proies de l’eau, nageant la bouche ouverte et capturant leur nourriture avec des os modifiés qui soutiennent leurs branchies.

Bien que l’on suppose que le poisson-rame est naturellement rare, la difficulté de l’étudier dans son habitat naturel préféré (la colonne d’eau profonde, principalement sombre) a empêché les scientifiques d’évaluer son état de conservation ou la probabilité qu’il soit menacé d’extinction.

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