Naval History and Heritage Command

par John C. Reilly
Head, Ships History Branch

Baptême et Lancement
Aménagement et mise en service
Baptême et lancement
Au nom des États-Unis, Je te baptise _____________________, » proclame le commanditaire alors qu’elle brise la bouteille de champagne de cérémonie contre la proue étincelante d’un nouveau navire qui la surplombe. Comme si les mots mêmes du sponsor avaient injecté une étincelle de vie, le navire commence à passer lentement de la sécurité du bâtiment à l’environnement aquatique où il jouera son rôle destiné à la défense des États-Unis.
Lorsqu’une femme accepte l’invitation du Secrétaire à la Marine de parrainer un nouveau navire, elle accepte de se présenter comme la figure centrale d’un événement dont le patrimoine remonte dans les sombres recoins de l’histoire enregistrée. Tout comme le passage des années a été témoin de changements importants dans les navires, la cérémonie de baptême-lancement que nous connaissons aujourd’hui a également évolué par rapport aux pratiques antérieures. Néanmoins, la tradition, le sens et les connotations spirituelles restent constants. La grande taille, la puissance et l’imprévisibilité de la mer ont certainement impressionné les premiers marins à s’aventurer loin du rivage. Instinctivement, ils chercheraient la protection divine pour eux-mêmes et leur métier contre la nature capricieuse du vent et de l’eau. Un récit babylonien datant du troisième millénaire avant notre ère, décrit l’achèvement d’un navire:
J’ai arrêté les ouvertures vers l’eau; J’ai cherché les fissures et les parties manquantes que j’ai réparées; Trois sari de bitume que j’ai déversés sur l’extérieur; Aux dieux, j’ai fait sacrifier des bœufs.
Egyptiens, Grecs et Romains ont appelé leurs dieux à protéger les marins. La faveur du monarque des mers – Poséidon dans la mythologie grecque, le Neptune romain – a souvent été évoquée. Les participants au lancement de navires dans la Grèce antique se sont coiffés de branches d’olivier, ont bu du vin pour honorer les dieux et ont versé de l’eau sur le nouveau navire comme symbole de bénédiction. Les sanctuaires étaient transportés à bord de navires grecs et romains, et cette pratique s’est étendue au Moyen Âge. Le sanctuaire était généralement placé au quart de pont; sur un navire moderne de la Marine américaine, la zone du quart de pont a toujours une signification cérémonielle particulière.
Différents peuples et cultures ont façonné les cérémonies religieuses entourant la mise à l’eau d’un navire. Les Juifs et les chrétiens utilisaient habituellement du vin et de l’eau lorsqu’ils appelaient Dieu à les protéger en mer. L’intercession des saints et la bénédiction de l’église ont été demandées par les chrétiens. Les lancements de navires dans l’Empire ottoman étaient accompagnés de prières à Allah, du sacrifice de moutons et de festins appropriés. Les Vikings auraient offert des sacrifices humains pour apaiser les dieux en colère des mers du Nord.
L’aumônier Henry Teonge de la Royal Navy britannique a laissé un récit intéressant d’un lancement de navire de guerre, un « briganteen de 23 rames », par les Chevaliers de Malte en 1675:
Deux friteuses et un participant sont entrés dans le navire, et s’agenouillant ont prié une demi-heure, et ont posé leurs mains sur chaque mât et d’autres endroits du navire, et l’ont aspergé d’eau bénite. Puis ils sortirent et mirent un pendentif pour signifier qu’elle était un homme de guerre; puis aussitôt la jeta à l’eau.
Alors que les aspects liturgiques des baptêmes de navires se sont poursuivis dans les pays catholiques, la Réforme semble, un temps, les avoir stoppés dans l’Europe protestante. Au XVIIe siècle, par exemple, les lancements anglais étaient des affaires laïques. La fête de baptême pour le lancement du navire de ligne de 64 canons Prince Royal en 1610 comprenait le prince de Galles et le célèbre constructeur naval Phineas Pett, qui était maître charpentier au chantier naval de Woolwich. Pett décrit la procédure:
Le noble Prince. . . accompagné du Lord Amiral et des grands seigneurs, étaient sur la merde, où la grande coupe dorée debout était prête à être remplie de vin pour nommer le navire dès qu’elle avait été à flot, selon l’ancienne coutume et la cérémonie accomplie à ces moments-là, et soulevant la coupe debout par-dessus bord. Son Altesse se tenant alors sur le caca avec une compagnie choisie seulement, outre les trompettistes, avec beaucoup d’expression de joie princière, et avec la cérémonie de boire dans la coupe debout, jeta tout le vin en avant vers le demi-pont, et l’appelant solennellement par son nom de Prince Royal, les trompettes sonnant le moment, avec de nombreuses paroles gracieuses pour moi, donnèrent la coupe debout entre mes mains.
La « coupe debout » était une grande coupe aimante façonnée en métal précieux. Lorsque le navire a commencé à glisser sur les voies, le président a pris une gorgée cérémonielle de vin de la coupe et a versé le reste sur le pont ou sur la proue. Habituellement, la coupe était jetée sur le côté et appartenait au retriever chanceux. À mesure que les marines s’agrandissaient et que les lancements étaient plus fréquents, l’économie imposait que la coupe coûteuse soit prise dans un filet pour être réutilisée lors d’autres lancements. À la fin du XVIIe siècle en Grande-Bretagne, la cérémonie de la « coupe debout » a été remplacée par la pratique consistant à casser une bouteille sur l’arc.
Les commanditaires des navires de guerre anglais étaient habituellement des membres de la famille royale, des officiers supérieurs de la marine ou des fonctionnaires de l’Amirauté. Quelques civils ont été invités à parrainer des navires de la Royal Navy au cours du XIXe siècle, et les femmes sont devenues des sponsors pour la première fois. En 1875, un élément religieux a été rendu aux baptêmes navals par la princesse Alexandra, épouse du prince de Galles, lorsqu’elle a introduit un service choral anglican lors de la cérémonie de lancement du cuirassé Alexandra. L’usage se poursuit avec le chant du Psaume 107 avec sa signification particulière pour les marins:
Ceux qui descendent à la mer à bord de navires, Qui font des affaires dans de grandes eaux, Ceux-là voient les œuvres de l’Éternel et Ses prodiges dans les profondeurs.
Les lancements et baptêmes de navires français au XVIIIe et au début du XIXe siècles étaient accompagnés de rites uniques ressemblant étroitement aux cérémonies de mariage et de baptême. Un parrain du nouveau navire a présenté un dieu-mère avec un bouquet de fleurs comme les deux ont dit le nom du navire. Aucune bouteille n’a été cassée, mais un prêtre a prononcé le nom du récipient et l’a béni avec de l’eau bénite.
Les pratiques cérémonielles américaines de baptême et de lancement ont tout naturellement leurs racines en Europe. Les descriptions du lancement de navires de la Guerre d’Indépendance ne sont pas nombreuses, mais un journal local a détaillé le lancement de la frégate continentale Raleigh à Portsmouth, New Hampshire, en mai 1776:
Le mardi 21 septembre. la frégate continentale de trente-deux canons, construite à cet endroit,… a été lancé au milieu de l’acclamation de plusieurs milliers de spectateurs. Il est estimé par tous les juges qui l’ont vue, comme l’un des navires les plus complets jamais construits en Amérique. La diligence et le soin sans relâche des trois Maîtres d’œuvre… et le bon ordre et l’industrie des charpentiers méritent une attention particulière; à peine un seul exemple d’être dans l’alcool d’une personne, ou une différence entre les hommes de la cour pendant le temps de sa construction, chaque homme avec plaisir s’exerçant au maximum: et bien que l’on ait pris le plus grand soin de n’utiliser que le meilleur du bois, et que le travail effectué de la manière la plus magistrale, tout le temps depuis sa levée jusqu’au jour où elle a été lancée n’a pas dépassé soixante jours ouvrables, et ce qui offrait une vue des plus agréables (ce qui se manifestait dans les visages des Spectateurs), cette noble fabrique était complètement ancrée dans le canal principal, en moins de six minutes à partir du moment où elle courait, sans le moindre mal; et ce qui est vraiment remarquable, pas une seule personne n’a rencontré le moindre accident lors du lancement, alors que près de cinq cents hommes étaient employés dans et autour d’elle lors de sa fuite.
Il était de coutume pour les constructeurs de célébrer un lancement de navire. Les autorités du Rhode Island, chargées de superviser la construction des frégates Warren et Providence, votèrent la somme de cinquante dollars au maître d’œuvre de chaque chantier « à dépenser pour divertir les charpentiers qui travaillaient sur les navires. »Cinq livres ont été dépensées pour du jus de citron vert pour les festivités de lancement de la frégate Delaware à Philadelphie, suggérant que le « divertissement » comprenait un puissant punch avec du jus de citron vert comme ingrédient.
Aucune mention du baptême d’un navire de la Continental Navy pendant la Révolution américaine n’a été révélée. Les premiers navires de la marine continentale, Alfred, Cabot, Andrew Doria et Columbus, étaient d’anciens marchands et leurs noms ont été attribués lors de la conversion et de l’équipement. Plus tard, lorsque le Congrès a autorisé la construction de treize frégates, aucun nom n’a été attribué avant le lancement de quatre frégates.
La première description que nous avons d’un baptême de navire de guerre américain est celle de Constitution, célèbre « Old Ironsides « , à Boston, le 21 octobre 1797. Son sponsor, le capitaine James Sever, USN, se tenait sur le pont météo à l’avant.  » À quinze minutes après douze heures, elle commença un mouvement dans l’eau avec une stabilité, une majesté et une rigueur telles qu’elle remplissait chaque cœur de sensations de joie et de joie. » Alors que la constitution était épuisée, le capitaine Sever brisa une bouteille de madère fine et vieille sur le talon du beau bout de l’arc.
La Frégate President a eu un lancement intéressant, le 10 avril 1800, à New York :
A été lancée hier matin, à dix heures, en présence peut-être d’une foule aussi nombreuse que jamais réunie dans cette ville en toute occasion. À neuf ans, le capitaine Ten – la compagnie d’artillerie d’Eyck. . . , accompagné des compagnies de volontaires uniformes du sixième régiment et du corps de fusiliers, marchèrent en procession. . . et ont pris leur poste à côté de la frégate. Tout ce qui est préparé, et le silence le plus profond qui règne,. . . À un signal donné, elle glissa dans les eaux, un spectacle sublime de grâce et de grandeur. Immédiatement en touchant l’eau, des saluts fédéraux ont été tirés du sloop de Portsmouth, le coupeur de revenus Jay. . . . et l’Aspasie, Indiaman. Ceux-ci furent rendus par les compagnies d’uniforme à terre, qui tirent un feu-de-joie et marchèrent du sol jusqu’à la batterie… et ont été licenciés.
Au cours du XIXe siècle, nous constatons que les lancements de navires américains continuaient d’être des occasions festives, mais sans rituel défini, si ce n’est que le ou les commanditaires utilisaient un « liquide de baptême » lorsque le navire recevait son nom. Le sloop de guerre Concord, lancé en 1828, a été  » baptisé par une jeune femme de Portsmouth. »C’est le premier cas connu d’une femme parrainant un navire de la Marine américaine. Malheureusement, le récit contemporain ne nomme pas cette marraine pionnière.
La première femme parrainée identifiée était Mlle Lavinia Fanning Watson, fille d’un éminent philadelphien. Il brise une bouteille de vin et d’eau sur la proue du sloop de guerre Germantown au Philadelphia Navy Yard le 22 août 1846.
Les femmes en tant que parraines sont devenues de plus en plus la règle, mais pas universellement. Alors que le sloop de guerre Plymouth  » glissait le long du plan incliné « , en 1846,  » deux jeunes marins, un de chaque côté de sa tête, l’ont oint de bouteilles et l’ont nommée alors qu’elle quittait son berceau pour les profondeurs. »Et aussi tard que 1898, le bateau torpilleurmackenzie a été baptisé par le fils du constructeur.
Bien que le vin soit le « liquide de baptême » traditionnel, de nombreux autres liquides ont été utilisés. Princeton et Raritan ont été envoyés sur leur chemin en 1843 avec du whisky. Sept ans plus tard, « une bouteille de best brandy a été brisée sur la proue du sloop à vapeur Sun Jacinto. » » La frégate à vapeur Merrimack, qui mériterait sa place dans l’histoire navale en tant que Virginie confédérée, a été baptisée avec de l’eau de la rivière Merrimack. Le célèbre navire amiral de la guerre civile de l’amiral Farragut, le sloop à vapeur Hartford, a été baptisé par trois sponsors – deux jeunes femmes ont cassé des bouteilles d’eau de la rivière Connecticut et de l’eau de source Hartford, tandis que le troisième sponsor, un lieutenant de marine, a terminé la cérémonie avec une bouteille d’eau de mer.
Le champagne, peut-être en raison de son élégance en tant qu’aristocrate des vins, est devenu un « fluide de baptême » populaire à la fin du XIXe siècle. Une petite-fille du secrétaire à la Marine Benjamin P. Tracy mouille la proue du Maine, le premier cuirassé en acier de la Marine, avec du champagne au chantier naval de New York, le 18 novembre 1890.
Les effets de l’interdiction nationale sur les boissons alcoolisées se sont reflétés dans une certaine mesure dans les baptêmes de navires. Les croiseurs Pensacola et Houston, par exemple, ont été baptisés avec de l’eau; le sous-marin V-6 avec du cidre. Cependant, le cuirassé California a reçu son nom avec California wine en 1919. Le Champagne revint en 1922, mais pour cette occasion seulement, pour le lancement du croiseur léger Trenton.
Les dirigeables navals rigides Los Angeles, Shenandoah, Akron et Macon, construits dans les années 1920 et au début des années 1930, ont été inscrits au Naval Vessel Register et officiellement mis en service. La première Première Dame à agir en tant que sponsor était Mme Calvin Coolidge qui a baptisé dirigible Los Angeles. Lorsque Mme Herbert Hoover a baptisé Akron en 1931, la bouteille habituelle n’a pas été utilisée. Au lieu de cela, la Première Dame tira un cordon qui ouvrit une trappe dans le nez imposant du dirigeable pour libérer un troupeau de pigeons.
Des milliers de navires de toutes sortes, grâce à l’effort concerté de l’industrie américaine mobilisée, sortirent des sentiers battus pendant la Seconde Guerre mondiale pour devenir la marine la plus puissante que le monde ait jamais vue. Les cérémonies historiques de baptême et de lancement se sont poursuivies, mais les restrictions de voyage, d’autres considérations en temps de guerre et le grand nombre ont dicté que de telles occasions soient moins élaborées que celles des années précédant l’engagement de la nation dans des combats mondiaux désespérés.
Le processus physique réel de mise à l’eau d’un nouveau navire de son chantier à l’eau implique trois méthodes principales. Le plus ancien, le plus familier et le plus largement utilisé est le lancement « en bout » dans lequel le navire glisse, généralement à l’arrière en premier, sur une voie de navigation inclinée. La « mise à l’eau latérale », par laquelle le navire pénètre dans le bord de l’eau, a été utilisée au XIXe siècle sur les eaux intérieures, les rivières et les lacs, et a reçu une impulsion majeure par le programme de construction de la Seconde Guerre mondiale. Une autre méthode implique des navires construits dans des bassins ou des quais de cale. Lorsqu’ils sont prêts, les navires construits de cette manière sont mis à flot en admettant de l’eau dans le quai.
Aménagement et mise en service
Baptême et mise à l’eau sont les éléments indissociables qui confèrent à la coque d’un navire son identité. Pourtant, tout comme de nombreux jalons de développement doivent être franchis avant que l’on prenne sa place dans la société, le navire nouvellement lancé doit également passer de tels jalons avant qu’il ne soit achevé et considéré comme prêt à être désigné navire commissionné de la Marine américaine. L’usine d’ingénierie, les systèmes d’armes et électroniques, la cuisine et les nombreux autres équipements nécessaires à la transformation de la nouvelle coque en un navire de guerre opérationnel et habitable sont installés et testés. Le futur commandant, les officiers du navire, les sous-officiers et les marins qui formeront le rapport d’équipage pour la formation et la familiarisation intensive avec leur nouveau navire. L’équipage et le navire doivent fonctionner à l’unisson si l’on veut réaliser le plein potentiel et une efficacité maximale. Le navire naval le plus moderne incarnant tous les avantages de la technologie de pointe n’est aussi bon que ceux qui l’occupent.
Avant la mise en service, le nouveau navire subit des essais en mer au cours desquels des lacunes nécessitant une correction sont découvertes. Le temps de préparation et de préparation entre le baptême-lancement et la mise en service peut aller jusqu’à trois ans pour un porte-avions à propulsion nucléaire et jusqu’à vingt jours pour un navire de débarquement de la Seconde Guerre mondiale. Monitor, célèbre pour la guerre civile, a été mis en service moins de trois semaines après son lancement.
La mise en service dans la première marine des États-Unis sous voile n’a pas été suivie d’une cérémonie. Un officier désigné pour commander un nouveau navire a reçu des ordres similaires à ceux donnés au capitaine Thomas Truxtun en 1798:
Monsieur, je le commande du président des États-Unis, pour vous ordonner de réparer à toute vitesse à bord du navire Constellation situé à Baltimore. Il faut qu’on ne perde pas de temps pour transporter le Navire en eau profonde, prendre à bord ses Canons, Munitions, Eau, Provisions de toutes sortes, accomplir ce qu’il reste à faire pour expédier son Effectif de Marins et de Marines, et le préparer à tous égards pour la Mer. . . C’est l’Ordre exprès du Président, que vous employiez les Efforts les plus vigoureux, pour accomplir ces divers Objets et pour mettre votre Navire aussi rapidement que possible dans une situation pour naviguer dans les plus brefs délais.
Les ordres du capitaine Truxtun révèlent qu’un futur commandant avait la responsabilité de superviser les détails de la construction, d’équiper le navire et de recruter son équipage. Lorsqu’un capitaine de cette période de notre histoire a déterminé que son nouveau navire était prêt à prendre la mer, il a rassemblé l’équipage sur le pont, lu ses ordres, cassé l’enseigne nationale et le fanion de mise en service distinctif, fait régler la montre et la première entrée dans le journal. Ainsi, le navire a été mis en service.
Les commandes n’étaient pas des affaires publiques et, contrairement aux cérémonies de baptême et de lancement, on n’en trouve aucun compte dans les journaux contemporains. Les premières références spécifiques à la mise en service figurant dans les archives navales sont une lettre du 6 novembre 1863 du secrétaire à la Marine Gideon Welles à tous les chantiers navals et stations de la marine. Le Secrétaire a ordonné: « Ci-après, les commandants des chantiers navals et des stations de la marine informeront le Département, par rapport spécial, de la date à laquelle chaque navire se préparant au service en mer à leurs commandements respectifs, est mis en service. »
Par la suite, diverses éditions des règlements de la Marine mentionnèrent l’acte de mettre un navire en service, mais les détails d’une cérémonie de mise en service n’étaient pas prescrits. Cependant, grâce à la coutume et à l’usage, une pratique assez standard est apparue, dont l’essentiel est décrit dans les règlements actuels de la marine.
Les officiers et les membres d’équipage du nouveau navire sont rassemblés sur le quart de pont ou dans une autre zone appropriée. Le transfert officiel du navire au futur commandant est effectué par le commandant du district naval ou son représentant. L’officier de transfert lit la directive de mise en service, l’hymne national est joué, l’enseigne est hissée et le fanion de mise en service est brisé. Le futur commandant lit ses ordres, prend le commandement et la première montre est réglée.
Les embarcations affectées à des districts navals et à des bases à terre pour un usage local, comme les remorqueurs portuaires et les cale sèche flottantes, ne sont généralement pas placées  » en service « , mais sont dans un statut  » en service « . Ils volent l’enseigne nationale, mais pas un fanion de mise en service.
Ces dernières années, les cérémonies de commande sont devenues des occasions publiques plus qu’auparavant. Les invités, y compris le commanditaire du navire, sont fréquemment invités à y assister, et une personne de premier plan peut prononcer une adresse de mise en service. Le 3 mai 1975, plus de vingt mille personnes ont assisté à la mise en service de l’USS Nimitz (CVAN-68) à Norfolk, en Virginie. La marraine du transporteur, fille du regretté amiral de la flotte Chester W. Nimitz, a été présentée, et le président des États-Unis en était le principal orateur.
Que ce soit pour un porte-avions nucléaire massif, un destroyer, un sous-marin ou un type amphibie, la brève mais impressionnante cérémonie de mise en service complète le cycle du baptême et du lancement au statut complet de navire de la Marine américaine. Maintenant, indépendamment de la taille et de la mission, le navire et son équipage sont prêts à prendre leur place dans le patrimoine historique de la mer des États-Unis.

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