L’Encyclopédie du Premier amendement

Le créateur du dictionnaire américain Noah Webster n’a pas soutenu l’adoption de la Déclaration des droits parce qu’il pensait que les amendements proposés, y compris le Premier amendement, donneraient aux citoyens le pouvoir d’agir sans loi. (Image via la Bibliothèque du Congrès, domaine public)

Peut-être moins connu que son cousin, le sénateur Daniel Webster, Noah Webster (1758-1843) a néanmoins profondément influencé le développement de la langue et de la culture nationales américaines.

Webster a écrit un dictionnaire américain et d’autres documents pédagogiques

Né à West Hartford, Connecticut, Webster a obtenu des diplômes de premier cycle et de maîtrise de l’Université de Yale, a enseigné à l’école, puis a étudié le droit à la Litchfield Law School dans le Connecticut. Bien qu’il ait pratiqué le droit pendant un certain temps, il est devenu surtout connu pour ses écrits, qui ont commencé par un orthographe, une grammaire et un lecteur pour les élèves de l’école et ont culminé en 1828 avec la publication de son Dictionnaire américain de la langue anglaise de 70 000 mots. En plus d’écrire de nombreux autres livres, Webster édita un certain nombre de journaux influents, travailla à diverses réformes sociales, dont l’abolition de l’esclavage, et publia une édition révisée de la Bible en 1833.

Webster a eu une influence dans l’élaboration des premières lois américaines sur le droit d’auteur

En 1785, Webster a écrit une série de quatre essais intitulés Sketches of American Policy, qui soulignaient les faiblesses des articles existants de la Confédération et appelaient à un nouveau gouvernement, attaquant l’idée que les États pouvaient conserver leur souveraineté et continuer à agir en tant que nation. Enseignant à Philadelphie au moment de la Convention constitutionnelle de 1787, Webster, bien qu’il ne fasse pas partie des 55 délégués, était connu de nombreux délégués et il dînait fréquemment avec eux.

Webster avait déjà parcouru les États du pays pour obtenir la protection du droit d’auteur de ses livres. Il est souvent appelé le « père du droit d’auteur américain » pour ces efforts et pour le rôle qu’il aurait joué sur les délégués de la convention dans l’acquisition du pouvoir sur ces droits d’auteur au Congrès. Il a aidé à persuader le Congrès d’adopter la première loi sur le droit d’auteur et a ensuite fait pression avec succès pour que d’autres lois soient adoptées sur le sujet.

Webster ne pensait pas que la Déclaration des droits était nécessaire

Bien qu’il ait écrit des essais favorables à la ratification de la nouvelle Constitution, Webster ne pensait pas qu’une déclaration des droits était nécessaire. Il semble particulièrement étrange qu’un journaliste s’oppose à un amendement national protégeant la liberté de la presse, mais Webster l’a fait. Dans sa  » Réponse à la minorité de Pennsylvanie:  » America « , qu’il publia dans le New York Daily Advertiser le 31 décembre 1787, il chercha à expliquer sa position:

 » Mais si vous tentez de définir la liberté de la presse et de déterminer quels cas relèveront de ce privilège, au cours des siècles, par où commencerez-vous? Ou plutôt, où finirez-vous? Ici, Messieurs, vous serez perplexes. Certaines publications peuvent certainement constituer une violation du droit civil. . . . Admettez ce principe; et à moins que vous ne puissiez définir précisément les cas, qui sont et ne sont pas une violation de la loi, vous n’avez pas le droit de dire que la liberté de la presse ne doit pas être restreinte; car une telle licence justifierait toute violation de la loi. Plutôt que de risquer un tel abus de privilège, ne vaut-il pas mieux laisser le droit à vos dirigeants et à votre postérité? » (Bailyn I, 556).

Webster était un fédéraliste, soutenait les Alien and Sedition Acts

Webster devint ensuite un membre ardent du Parti fédéraliste. À ce titre, il soutient les Alien and Sedition Acts de 1798, ces derniers faisant de la publication de critiques calomnieuses contre des fonctionnaires gouvernementaux un crime fédéral. Profondément troublé par les partisans de la Révolution française aux États-Unis, Webster a soutenu que « les mensonges et les calomnies propagées au moyen de journaux publics ont été le moyen direct et principal de toutes les dissensions civiles qui distraient ce pays et le menaçaient de guerre civile. » Webster semble avoir aidé à persuader le secrétaire d’État Timothy Pickering de lancer des poursuites contre les principaux détracteurs du gouvernement (Unger 1998: 232-233).

Fédéraliste loyal jusqu’au bout, Webster soutint plus tard la Convention de Hartford, un rassemblement de fédéralistes de la Nouvelle-Angleterre qui s’opposèrent à la guerre de 1812 et envisagèrent la sécession. Il reste surtout connu, cependant, pour avoir favorisé une marque américaine distinctive de la langue anglaise et pour avoir réuni les élèves autour de lectures communes sur l’histoire américaine.

John Vile est professeur de sciences politiques et doyen du Honors College de la Middle Tennessee State University. Il est coéditeur de l’Encyclopédie du Premier amendement. Cet article a été initialement publié en 2009.

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