Irving Berlin

Icône de Tin Pan Alley, Irving Berlin était l’un des auteurs-compositeurs américains les plus populaires et les plus appréciés de la première moitié du XXe siècle. Cofondateur de l’organisation de défense des droits de la performance ASCAP (American Society of Composers, Authors and Publishers), ses succès comprenaient des airs omniprésents tels que « God Bless America » et « White Christmas ». »Écrit pour Bing Crosby pour le film Holiday Inn de 1942, ce dernier est devenu le disque le plus vendu de l’histoire. C’est aussi l’air de Noël le plus enregistré de tous les temps. De nombreuses chansons de Berlin ont été écrites à l’origine pour des comédies musicales et des films, survivant souvent à leur popularité.

Israel Beilin est né dans l’Empire russe le 11 mai 1888, et alors que son lieu de naissance est inconnu, sa famille a immigré de Tolochin (en Biélorussie des derniers jours) à New York en 1893. À Ellis Island, le nom de la famille a été changé de Beilin à Baline. Les Balines ont vécu brièvement dans un appartement d’une pièce au sous-sol de la rue Monroe, dans le Lower East Side de la ville, avant de finalement déménager dans un immeuble de trois chambres sur Cherry Street. Son père est décédé quelques années plus tard et, à 13 ans, Baline a commencé à occuper de petits boulots, y compris le busking et plus tard le travail de serveur de chant à Chinatown, où il restait après des heures pour utiliser le piano de l’établissement. Pianiste autodidacte qui écrivait dans la tonalité de fa dièse, il s’appuyait sur des secrétaires pour transcrire ses chansons et privilégiait la transposition des pianos (qui ajustent la hauteur en déplaçant tout le clavier avec un levier). Trouvant d’abord du travail en tant que parolier, il publie sa première chanson, « Marie from Sunny Italy », en 1907 et change son nom d’Israel Baline en Irving Berlin. Les premières contributions de Berlin à Broadway ont été aux Ziegfeld Follies de 1910, et, encore au début de la vingtaine, il a eu son premier grand succès en 1911 avec « Alexander’s Ragtime Band. »

En 1912, Berlin épouse Dorothy Goetz, sœur de l’auteur-compositeur E. Ray Goetz. Malheureusement, elle mourut six mois plus tard de la fièvre typhoïde, ce qui provoqua la première ballade populaire de Berlin, « When I Lost You. »Un flux constant de travail dans Tin Pan Alley et à Broadway s’est poursuivi pour l’auteur-compositeur, y compris d’autres spectacles de Ziegfeld Follies, et 1921 a marqué l’ouverture du Music Box Theatre sur West 45th Street, un lieu construit par Berlin avec le producteur Sam Harris pour ses propres revues de Music Box.

Berlin a épousé l’héritière et auteure Ellin Mackay en 1926, et en 1927, ses chansons sont apparues sur scène dans The Cocoanuts, écrit par George S. Kaufman pour les Marx Brothers. Il a également publié « Blue Skies » cette année-là. Un succès pour le chef d’orchestre Ben Selvin, il a également été présenté dans le film d’Al Jolson de 1927, Le chanteur de jazz, le premier long métrage sonore avec chant synchronisé et dialogue.

En 1930, « Puttin’ on the Ritz » de Berlin a fait ses débuts dans un film du même nom et est devenu un succès numéro un pour Harry Richman. (La chanson a de nouveau atterri dans le Top Cinq en 1983 lorsqu’elle a été reprise par le chanteur pop néerlandais Taco.) Une collaboration avec l’écrivain Moss Hart, la comédie musicale de Broadway de 1933 As Thousands Cheer a marqué le début de « Easter Parade », une chanson qui a été reprise par Bing Crosby dans Holiday Inn de 1942 et a obtenu son propre film avec Judy Garland et Fred Astaire en 1948. Parmi les autres faits saillants de sa carrière, citons le chapeau haut de forme de véhicule Astaire et Ginger Rogers de 1935, qui comprenait « Cheek to Cheek », un numéro un qui a été nominé pour un Oscar de la Meilleure chanson. Trois ans plus tard, un film musical inspiré et intitulé Alexander’s Ragtime Band est sorti avec une distribution comprenant Tyrone Power, Alice Faye et Ethel Merman. Il a présenté plusieurs des plus grands succès de Berlin à ce jour.

Holiday Inn a ouvert ses portes dans les salles de cinéma à l’été 1942, marquant la première de « White Christmas » et de « Happy Holiday », entre autres airs saisonniers. « White Christmas » est devenu le disque le plus vendu du siècle, avec plus de 100 millions d’unités vendues. This Is the Army a ouvert ses portes à Broadway le 4 juillet 1942 et a inclus Berlin lui-même dans le rôle du Sgt. Irving Berlin. Il est également apparu dans l’adaptation cinématographique de 1943, dans laquelle Kate Smith chantait « God Bless America. »Écrit à l’origine par Berlin pendant la Première Guerre mondiale, il a révisé les paroles en 1938, et la version de Smith est devenue une marque américaine de la Seconde Guerre mondiale. Il a reçu la Médaille du mérite de l’Armée des mains du président Truman en 1945, et la chanson a perduré comme hymne national alternatif non officiel pendant des décennies à venir.

À la fin de 1945, lorsque son bon ami Jerome Kern meurt subitement, Berlin devient l’auteur-compositeur de la comédie musicale Annie Get Your Gun de 1946, qui devient son plus long succès sur scène. Plusieurs de ses chansons ont été enregistrées, notamment « There’s No Business Like Show Business » et « They Say It’s Wonderful. »Une version cinématographique avec Betty Hutton a suivi en 1950, et en 1954, la comédie musicale CinémaScope There’s No Business Like Show Business présentait une sélection des succès les plus connus de Berlin. Toujours en 1954, Bing Crosby a de nouveau interprété « White Christmas » pour le film de Paramount Pictures White Christmas, 12 ans après que la chanson soit devenue un succès. La même année, le président Eisenhower lui décerne une Médaille d’or du Congrès pour ses chansons patriotiques. Après avoir tenté de prendre sa retraite, Berlin revient à Broadway en 1962 avec la comédie musicale Mr. President. Mis à part une chanson pour une reprise d’Annie Get Your Gun en 1966 avec Ethel Merman, il se retire officiellement de l’écriture de chansons tout en restant à New York.

Le centenaire de Berlin a été célébré dans le monde entier en 1988 et comprenait un hommage au Carnegie Hall et à l’ASCAP. L’émission spéciale, diffusée sur CBS, comprenait des légendes de la musique telles que Frank Sinatra, Leonard Bernstein et Willie Nelson. La même année, l’épouse de Berlin, âgée de 62 ans, est décédée, laissant derrière elle son mari, ses trois filles et leurs familles. Irving Berlin est décédé chez lui dans son sommeil un an plus tard à l’âge de 101 ans.

 Irving Berlin's Holiday Inn George Gershwin ayant qualifié Berlin de « plus grand auteur-compositeur qui ait jamais vécu », et Jerome Kern remarquant que « Berlin n’a pas sa place dans la musique américaine he il est de la musique américaine », l’appréciation pour le tunesmith s’est étendue au prochain millénaire. En 2002, Berlin a été commémorée par un timbre-poste américain. Deux ans plus tard, une comédie musicale basée sur le film White Christmas de 1954 appelée Le Noël blanc d’Irving Berlin a fait ses débuts à Saint-Louis. Il a ouvert ses portes à Broadway en 2008 et au West End en 2014. Basé sur le film de 1942, Holiday Inn d’Irving Berlin a suivi à Broadway en 2016.

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