La Enciclopedia de la Primera Enmienda

El creador del Diccionario Estadounidense Noah Webster no apoyó la adopción de la Declaración de Derechos porque pensó que las enmiendas propuestas, incluida la Primera Enmienda, darían a los ciudadanos el poder de actuar sin ley. (Imagen a través de Biblioteca del Congreso, dominio público)

Quizás menos conocido que su primo, el senador Daniel Webster, Noah Webster (1758-1843), sin embargo, influyó profundamente en el desarrollo del idioma y la cultura nacionales estadounidenses.

Webster escribió un Diccionario Americano, otros materiales educativos

Nacido en West Hartford, Connecticut, Webster obtuvo títulos de pregrado y maestría de la Universidad de Yale, enseñó en la escuela y luego estudió derecho en la Facultad de Derecho de Litchfield en Connecticut. Aunque ejerció la abogacía durante algún tiempo, se hizo más conocido por sus escritos, que comenzaron con una ortografía, una gramática y un lector para estudiantes de escuela y culminaron en 1828 con la publicación de su Diccionario Americano de Lengua Inglesa de 70.000 palabras. Además de escribir muchos otros libros, Webster editó varios periódicos influyentes; trabajó para una variedad de reformas sociales, incluida la abolición de la esclavitud; y publicó una edición revisada de la Biblia en 1833.

Webster fue influyente en el desarrollo de las primeras leyes de derechos de autor estadounidenses

En 1785 Webster escribió una serie de cuatro ensayos llamados Sketches of American Policy, que señalaban las debilidades de los Artículos existentes de la Confederación y pedían un nuevo gobierno, atacando la idea de que los estados podían conservar su soberanía y continuar actuando como nación. Escuela de enseñanza en Filadelfia en el momento de la Convención Constitucional de 1787, Webster, aunque no era uno de los 55 delegados, era conocido por muchos de los delegados, y cenaba con ellos con frecuencia.

Webster ya había recorrido estados de todo el país para asegurar la protección de los derechos de autor de sus libros. A menudo se le llama el «padre de los derechos de autor estadounidenses» por estos esfuerzos y por el papel que se cree que tuvo en los delegados de la convención al otorgar poder sobre dichos derechos de autor en el Congreso. Ayudó a persuadir al Congreso para que adoptara la primera ley de derechos de autor y más tarde presionó con éxito para obtener más legislación sobre el tema.

Webster no creía que la Carta de Derechos fuera necesaria

Aunque escribió ensayos a favor de la ratificación de la nueva Constitución, Webster no creía que fuera necesaria una carta de derechos. Parece particularmente extraño que un periodista se opusiera a una enmienda nacional que protegiera la libertad de prensa, pero Webster lo hizo. En su » Respuesta a la Minoría de Pensilvania: «América», que publicó en el New York Daily Advertiser el 31 de diciembre de 1787, trató de explicar su posición:

«Pero si intenta definir la libertad de prensa, y determinar qué casos caerán dentro de ese privilegio, a lo largo de los siglos, ¿por dónde comenzará? O mejor dicho, ¿dónde terminarás? Aquí, caballeros, se quedarán perplejos. Algunas publicaciones ciertamente pueden ser una violación del derecho civil. . . . Admita ese principio; y a menos que pueda definir con precisión los casos, que son y no son una violación de la ley, no tiene derecho a decir que no se restringirá la libertad de prensa; porque tal licencia justificaría cualquier violación de la ley. En lugar de arriesgarse a tal abuso de privilegio, ¿no es mejor dejar la derecha en conjunto con sus gobernantes y su posteridad?»(Bailyn I, 556).

Webster era federalista, apoyaba las Leyes de Sedición y Extranjería

Webster se convirtió en un ardiente miembro del Partido Federalista. Como tal, apoyó las Leyes de Sedición y Extranjería de 1798, la última de las cuales convirtió en un delito federal publicar críticas difamatorias de funcionarios gubernamentales. Profundamente perturbado por los partidarios de la Revolución Francesa en los Estados Unidos, Webster argumentó que «las falsedades y calumnias propagadas por medio de periódicos públicos han sido el medio directo y principal de todas las disensiones civiles que distraen a este país y lo han amenazado con una guerra civil.»Webster parece haber ayudado a persuadir al Secretario de Estado Timothy Pickering para que iniciara juicios contra los principales críticos del gobierno (Unger 1998: 232-233).

Fiel federalista hasta el final, Webster más tarde apoyó la Convención de Hartford, una reunión de federalistas de Nueva Inglaterra que se opusieron a la Guerra de 1812 y consideraron la secesión. Sigue siendo más conocido, sin embargo, por promover una marca estadounidense distintiva del idioma inglés y por unir a los alumnos en torno a lecturas comunes sobre la historia estadounidense.

John Vile es profesor de ciencias políticas y decano del Honors College de la Universidad Estatal de Middle Tennessee. Es coeditor de la Enciclopedia de la Primera Enmienda. Este artículo fue publicado originalmente en 2009.

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