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Llevar las Observaciones Satelitales a la Tierra
portada de la edición de septiembre de 2020 de Eos
• La Investigación Satelital Detecta Erupciones Submarinas
• Las Observaciones de la Tierra Informan las Operaciones y la Planificación de las Ciudades
• Ojos en el Cielo Mejoran el Seguimiento del Polen
• AquaSat Da a los Investigadores de la Calidad del Agua Los Satélites Espías Nos Han Enseñado Sobre la Tierra
• Llevar Observaciones Satelitales a la Tierra

Un paracaídas desciende hacia la Tierra, llevando más de 200 kilogramos de película en blanco y negro. Un avión de carga C-130 de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos vuela cerca, listo con una serie de ganchos y cables para atrapar el paracaídas en el aire y elevarlo en su carga útil. Sin embargo, los pilotos deben tener cuidado: La cápsula contiene imágenes clasificadas destinadas a los altos mandos de Washington, D. C.

La carga fue una entrega más del KH-9 Hexagon, un programa de satélite espía lanzado por la Oficina Nacional de Reconocimiento de los Estados Unidos (NRO) para vigilar a la Unión Soviética entre 1971 y 1986. Hexagon era solo uno de una línea de misiones encubiertas de la Guerra Fría gestionadas por EE.UU. los servicios de inteligencia, y algunos reconocen a estos servicios por ayudar a las superpotencias a evitar participar en conflictos directos.

En 2002, el gobierno de los Estados Unidos desclasificó las imágenes de Hexágono, y desde entonces, los científicos han extraído las fotos para revelar los cambios en el mundo que nos rodea.

Las imágenes desclasificadas son increíblemente detalladas. Phil Pressel, que trabajó como ingeniero para la compañía que diseñó las cámaras de Hexagon, dijo que las imágenes eran » mucho mejores que Google Earth.»Las cámaras capturaron objetos tan pequeños como 0.6 metros de ancho y fotografió el paisaje desde un ángulo, en lugar de como otros satélites que tomaron imágenes de la Tierra directamente desde arriba. Los científicos han creado paisajes tridimensionales a partir de imágenes hexagonales superpuestas y los han utilizado como datos históricos en sus estudios.

Las imágenes muestran una época anterior a décadas de derretimiento, incendios forestales y erosión. Las fotos son cápsulas del tiempo, y los científicos han hecho innumerables descubrimientos con ellas, incluyendo cinco que se dan aquí.

Los glaciares del Himalaya se están derritiendo rápidamente

 Vista tridimensional de los glaciares del Himalaya
Este modelo de elevación digitalizado del Himalaya proviene de imágenes hexagonales. Un estudio utilizó las elevaciones digitales para medir el espesor de 650 glaciares durante 40 años. Crédito: Josh Maurer / LDEO

El derretimiento glacial en el Himalaya es notoriamente difícil de rastrear. A diferencia de los glaciares de Alaska, que retroceden lateralmente a medida que se derriten, los glaciares del Himalaya crecen menos profundos. Medir el cambio es complicado.

Ahora los científicos pueden estimar el cambio de superficie del glaciar usando imágenes hexagonales. Al digitalizar las fotos superpuestas, los investigadores crearon un modelo digital de elevación de los glaciares en la década de 1970.

Comparando la elevación de los glaciares de entonces con las mediciones actuales, los investigadores encontraron que los glaciares han perdido más de una cuarta parte de su masa de hielo desde 1975. Los glaciares en su estudio representan aproximadamente la mitad de la masa glacial en el Himalaya Central y sirven de referente para la región.

El ritmo de fusión también se está acelerando. Los glaciares se fundieron un cuarto de metro entre 1975 y 2000. Desde entonces, la tasa se ha duplicado.

Los renos están perdiendo Terreno para el pastoreo en Finlandia

El hexágono también puede revelar impactos a las especies. El pastoreo de renos en el norte de Finlandia ha sido una forma de vida durante siglos, pero la industria moderna está bloqueando los corredores de migración y exprimiendo los rebaños en hábitats más pequeños.

Una recopilación de datos de abastecimiento remoto, incluso de Hexagon, reveló que aproximadamente una cuarta parte de al menos uno de los distritos de pastoreo de Finlandia se ha visto interrumpido desde finales de la década de 1960, según un estudio.

Unos pocos cambios causados por el hombre son responsables de reducir el rango de los renos. La tala de bosques amenaza la única fuente de alimento de los renos durante el invierno: los líquenes que crecen en el suelo de bosques antiguos. Y más de mil kilómetros de carreteras de nueva construcción y embalses hidroeléctricos también dividen la tierra y facilitan la caza furtiva.

Sin una extensión diversa de pastos y bosques para pastar, los renos podrían ser más vulnerables a los cambios a corto plazo en el clima y el uso de la tierra.

Los deslizamientos de tierra están Invadiendo Granjas en Perú

En otro estudio, los científicos utilizaron imágenes hexagonales para rastrear al culpable de un peligro local. En los fértiles Valles de Vitor y Siguas, en el suroeste de Perú, los agricultores están perdiendo tierras debido a una amenaza que se mueve lentamente: los deslizamientos de tierra. Las paredes del valle se están cayendo sobre sí mismas, y los deslizamientos de tierra lentos han cubierto el 7% del suelo del valle en las últimas 4 décadas, destruyendo granjas tradicionales.

 Un científico estudia un deslizamiento de tierra de movimiento lento en Perú
Un científico estudia un deslizamiento de tierra de movimiento lento en el Valle de Vitor en Perú. Crédito: Pascal Lacroix

Los científicos recurrieron a las imágenes satelitales de Hexagon y los satélites comerciales SPOT-6 y SPOT-7 para rastrear la fuente de las diapositivas. Examinando detenidamente las imágenes de 1978 a 2016, encontraron que los deslizamientos de tierra aparecen bajo granjas de regadío. La meseta sobre el valle tiene un número creciente de proyectos agrícolas a gran escala, y la práctica está desestabilizando las laderas. Desafortunadamente, ahora que la tierra en las laderas es inestable, continuará moviéndose.

Pero se podrían evitar daños futuros, escribieron los autores, si las granjas usan el agua de manera más eficiente.

Se han descubierto peligros sísmicos en el este de Irán

Hexágono puede ayudar a los científicos a reconstruir los detalles de una catástrofe para ayudar a evitar males futuros.

El 16 de septiembre de 1978, una falla tectónica durmiente se despertó en el este de Irán. El terremoto Mw 7.8 destruyó la cercana ciudad de Tabas y mató al 85% de su población, unas 11.000 personas. El evento fue el primero de su tipo en esa área durante al menos mil años.

El mapeo del cambio de suelo después de un terremoto ayuda a los investigadores a comprender cómo se comportan las fallas y adivinar cuándo podría ocurrir otro terremoto. Pero los científicos no tenían rastreadores GPS en el suelo antes del terremoto.

Utilizando Hexágono, SPOT-2 y SPOT-6, un equipo de investigadores mapeó los desplazamientos horizontales del suelo antes y después del terremoto. A partir de sus cálculos, supusieron que un terremoto Mw de 7,8 ocurriría aproximadamente cada 3.500 años.

Un volcán está en movimiento en Islandia

 Un visitante mira el volcán Krafla
En el volcán Krafla de Islandia, un visitante mira de cerca. Crédito: CC BY-SA 4.0

Las imágenes clasificadas también compensaron la falta de instrumentos en el suelo durante una erupción volcánica.

Una de las erupciones más grandes de la historia de Islandia comenzó en Krafla en 1975, cuando el volcán hizo erupción nueve veces en el transcurso de una década. Las erupciones causaron enjambres sísmicos, hinchazón del suelo y fisuras ensanchadas. Lamentablemente, los científicos capturaron solo unas pocas mediciones durante la crisis.

Los científicos usaron Hexágono, SPOT-5 y fotos aéreas para rebobinar el reloj. La erupción causó una abertura de unos 8 metros cerca de la caldera que se redujo a aproximadamente la mitad de ese tamaño más arriba de la grieta. Los resultados sugieren que Krafla podría haber extraído de dos fuentes de magma diferentes o que la grieta tiene una fuerza de roca heterogénea.

A medida que la Tierra continúa cambiando, las imágenes hexagonales seguirán siendo una apuesta en la arena para el cambio global durante las próximas décadas.

—Jenessa Duncombe (@jrdscience), Redactora

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