Department of Geological Sciences

Amerika liebt eine gute Hai-Geschichte. Die Besessenheit des Landes mit dem furchterregenden Fisch hat sich in seiner Liebe zu Jaws, Shark Week und vier Sharknado-Filmen in voller Länge manifestiert. Wenig wissen Utahns, Der Staat hat seine eigene Hai-Geschichte – irgendwie. Vor Hunderten von Millionen Jahren befand sich Nord-Utah auf dem Grund eines prähistorischen Meeres, in dem große, haiähnliche Kreaturen mit Zähnen wie Kreissägen lebten.

Diese Kreatur heißt Helicoprion, und Besucher des BYU-Museums für Paläontologie können hautnah miterleben, was den prähistorischen Fisch so einzigartig gemacht hat: seine Zähne. Das Museum erhielt kürzlich eine Spende eines 270 Millionen Jahre alten Fossils eines Helicoprion-Kiefers mit den Überresten seines perlweißen.

Was ist ein Helikopter?

Bevor es ein Missverständnis gibt, obwohl ein Helicoprion einem Hai sehr ähnlich ist, ist es eigentlich kein Hai. Es ist auch kein Dinosaurier.

„Es ist ein Fisch“, sagte Museumskurator Rod Scheetz. „Die Leute neigen dazu, alles in einen Topf zu werfen, was vor langer Zeit als Dinosaurier gelebt hat.“

Die Vorfahren von Haien und Helicoprions spalteten sich vor 400 Millionen Jahren in zwei getrennte Unterklassen auf. Der nächste lebende Verwandte des Helicoprion ist eine Chimäre – ein 4 bis 5 Fuß langer Fisch mit einem Knorpelskelett, das dazu neigt, in tiefen Gewässern zu hängen. Chimären fehlen Zähne und besitzen stattdessen mehrere Sätze von Schleifzahnplatten, denen die Mittel zum Schneiden und Schneiden beim Beißen fehlen.

Helicoprions sind schätzungsweise viel größer als Chimären und ganz anders in der Natur. Der Helicoprion, der den Kiefer in BYUS Museum besaß, war wahrscheinlich ungefähr 20 Fuß lang. Der Zahnwirbel in seinem Maul wurde verwendet, um knochenlose Fische wie Tintenfische und Haie zu durchschneiden.

„Die kleinsten, messbaren Zähne sind 5 Millimeter lang“, sagt Scheetz. „Die größten Zähne, die neuesten Zähne, sind etwa 55 Millimeter lang.“

Als der Kiefer des Fisches wuchs, nahm seine Anzahl der Zähne zu. Kleinere Zähne wurden nach vorne und unten geschoben, wodurch eine wirbelnde Spirale einschüchternder Chompers entstand.

„Die neuesten Zähne sind ihm in den Hals gerichtet“, sagte Scheetz. „Also jede Beute, die es fängt, ist es eingesperrt.“

Das Leben war gut für den „Buzzsaw Killer“, aber irgendwann musste der Spaß enden. Vor rund 245 Millionen Jahren verschwanden sie. Sie verschwanden am Ende der Perm-Periode auf der geologischen Zeitskala, Hunderte Millionen Jahre bevor Tyrannosaurus Rex und Triceratops die großen Dinos auf dem Campus waren.

Leider ranken sich immer noch Mysterien um das Helicoprion. Da sein Körper aus Knorpel und nicht aus Knochen bestand, ist nach 245 Millionen Jahren nur sehr wenig übrig geblieben.

Es sind jedoch noch einige Fossilien übrig, und BYU hat das Glück, in den Besitz einer so fantastischen Versteinerung gekommen zu sein.

„Diese sind selten“, sagte Scheetz. „Das ist besonders selten.“

Neben einem Abdruck der Zähne enthält das Fossil auch etwas verkalkten Knorpel. Diese kleinen Punkte um die Zähne herum ermöglichen es Geologen, sich die Struktur des gesamten Kiefers des Fisches neu vorzustellen.

„Manchmal bekommen wir die Zähne einfach ohne den verkalkten Teil“, sagte Scheetz. „Es ist ein großartiges Exemplar.“

Woher kam es?

Das Fossil wurde dem Museum von BYU Alaune Verl und Irene Mumsford kurz nach Verls Tod geschenkt.

„Es wurde in ihrer Familie Vertrauen geschrieben, dass, wenn er starb, war zu BYU gespendet werden,“ said Mumsford family friend Marilyn Manwaring. „Sie waren ein süßes, treues Paar, das jedem um sie herum diente.“

Verl arbeitete als Buchhalter in einer Phosphatfabrik in Vernal, Utah, und erhielt das Fossil als Ruhestandsgeschenk von der Anlage.

Unternehmen wie das, bei dem Verl gearbeitet hat, befinden sich in ganz Nord-Utah und den darüber liegenden Bundesstaaten.

„Die Phosphoria-Formation ist ein großes längliches geografisches Gebiet im Norden von Utah, Idaho, Wyoming und Montana“, sagte Scheetz.

Ein Großteil der Phosphoria-Formation wurde während der Herrschaft der Helicoprion unter Wasser getaucht, weshalb eine Handvoll Helicoprion-Fossilien in der Gegend entdeckt wurden, da Bergleute im Laufe der Jahre in die Phosphatgesteine gegraben haben.

Wie sehe ich es?

Der Eintritt in das BYU Museum für Paläontologie ist frei und das Fossil ist jetzt ausgestellt.

„Es ist ein seltenes Fossil und sie sind nicht in jedem Museum, an dem man vorbeigeht“, sagte Scheetz. „Es ist ein wirklich seltsames Tier.“

Weitere Informationen finden Sie unter geology.byu.edu/museum .

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